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12/09/2013
12 Sep 2013

Un pequeño pueblo mexicano produce agua potable con un sistema de energía solar

En un pequeño pueblo a mitad de la selva  de Yucatán investigadores del MIT están probando un sistema que purifica el agua con la ayuda del sol.

El sistema relativamente económico consta de varios paneles fotovoltaicos, un tanque grande para contener el agua purificada, y un cobertizo del tamaño de una cabina telefónica que alberga el corazón del sistema: bombas, filtros, membranas, y equipos que permiten que el sistema funcione en sí.

Los paneles solares, programados para maximizar la captura de luz del sol, impulsan las bombas del sistema para empujar el agua salobre  a través de las membranas semiporosas,   – un proceso conocido como ósmosis inversa. Se filtra el agua, dejando atrás las sales y otros minerales pesados. Incluso en un día nublado, la instalación de energía solar puede producir alrededor de 1.000 litros de agua potable – suficiente para abastecer a 450 habitantes de la aldea.

El equipo, dirigido por Steven Dubowsky, profesor de ingeniería mecánica, aeronáutica y astro-náutica, ha operado el sistema en los últimos cuatro meses – una prueba de campo que, de tener éxito, podría ser replicada en otras partes del mundo donde el agua potable es un recurso escaso y costoso. El trabajo se está realizando con el apoyo de la Fundación Kellogg y el Fondo para la Paz, una organización mexicana.

“Puede que haya 25 millones de personas indígenas solo en México”, dice Dubowsky. “Este no es un  problema pequeño. El potencial de un sistema de este tipo es enorme “.

Al igual que muchos  pueblos pequeños en la península de Yucatán, la comunidad que aloja el equipo del MIT tiene acceso limitado e intermitente al agua. Dos veces por semana, las autoridades locales entregan el agua desde pozos de agua distantes. Esta agua no es potable, sino que los pobladores la utilizan para limpiar los pisos o lavar la ropa. Los residentes también pueden usar el agua de lluvia, recogida en grandes cisternas o lagunas, aunque primero tienen que hervir el agua para evitar la contaminación bacteriana.

El agua potable se compra en botellas de 20 litros, que se transporta en camiones a la aldea. Pero el pueblo tiene sólo unos pocos vehículos de trabajo, y los habitantes del pueblo – la mayoría de los cuales subsisten de la agricultura – apenas son capaces de pagar el precio de alrededor de 20 pesos por botella de agua transportada en camiones.

“El mantenimiento del sistema estará en manos de la comunidad”, dice Dubowsky. “La idea es darle a la gente un verdadero sentido de la autoestima y la confianza en sí mismo.”

En el futuro, Dubowsky prevé el suministro de sistemas de purificación de agua a otras áreas con necesidad, escalar el sistema y el tamaño de la comunidad. Y añade que las partes del sistema, todas disponibles en el mercado, se han diseñado para ser fáciles de usar”, por lo que una persona con las capacidades de un mecánico de automóviles podría instalar esto.”

Desde el inicio  de su trabajo en el pueblo, los investigadores han afinado el sistema para un mejor desempeño en condiciones de campo. Pero también se encontraron con dificultades imprevistas, tales como la escasa agua que estaba disponible para purificar: El pueblo sólo recibe un suministro de agua de pozo dos veces a la semana, mientras que el sistema de MIT está diseñado para purificar el agua continuamente. (Este problema se resuelve mediante la adición de un tanque de almacenamiento de 5.000 litros para el agua suministrada.) Mientras tanto, Dubowsky dice que el rendimiento de la tecnología hasta ahora ha demostrado ser prometedor.

“El enfoque del proyecto es algo único en el trabajo de las pequeñas comunidades  en desarrollo”, dice Dubowsky. “Se basa en llevar a la gente la mejor tecnología para satisfacer sus necesidades. El reto es proporcionar la formación para que puedan operar y mantener el sistema. ”

Traducción por Aída Jiménez del articúlo original en ingles de Jennifer Chu, MIT News Office
Fuente del articulo original en ingles: 

http://web.mit.edu/newsoffice/2013/clean-water-solar-powered-system-0911.html
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